14. Casas Reales

14. Casas Reales

Casas RealesLas Casas Reales constituían el verdadero centro de poder de la ciudad de Panamá, ya que aquí estaban localizadas las dependencias del gobierno real: la Real Contaduría, la Real Audiencia, la cárcel de la corte, la residencia del gobernador y otras dependencias oficiales. Este vasto conjunto, que surgió en varias etapas a lo largo del siglo XVI, se hallaba protegido por una empalizada, y un foso lo separaba del resto de la ciudad. Su localización era la más salubre, por el suelo de roca viva que servía de base al conjunto y por su posición dominante sobre la ciudad y sobre el mar; su emplazamiento fue pensado para erigir una fortaleza que tuviera la capacidad suficiente de guardar las mercaderías y los tesoros.
En la década de 1580 las Casas Reales estaban constituidas por seis edificios de madera y piedra. Bautista Antonelli -encargado junto con Juan de Texeda por la corona española para fortificar sus ciudades en América, incluyendo Panamá y Portobelo- presenta en su plano de la ciudad de 1586 un edificio de grandes proporciones, que al parecer duplica su dimensión de 60 a 120 metros. Los gastos ocasionados por su construcción y mantenimiento se convirtieron en una pesada carga para la Real Hacienda. Por ejemplo, en 1589 una carta de un miembro de la Audiencia explica que la sala de la Real Audiencia es de piedra, pero que junto a ella se encuentran seis casas de madera que necesitan constante mantenimiento.

Existe un dibujo en perspectiva de 1590 en el que se observa un edificio rodeado de una empalizada de madera formado por un conjunto de tres volúmenes, con techo a dos aguas y dos plantas, con un cuerpo central de mampostería y dos laterales de madera. En el plano se lee "casa real Tesorería, de tabla", "cárcel y casa de Audiencia, de piedra" y "casa del Presidente, de tabla".
En 1609, Cristóbal de Roda, sobrino de Antonelli, quien continuaba con su trabajo de fortificar el lugar, proyectó reconstruir las Casas Reales junto con un fuerte o castillo que las cercara. Al parecer este proyecto no se llegó a realizar.
El terremoto de 1621 ocasionó graves daños al edificio. Se repararon los desperfectos, pero pronto el edificio se volvió a encontrar en pésimo estado y al parecer en 1647 se derribaron las Casas Reales con la intención de levantar una nueva sede para las mismas. No se sabe nada con respecto a este nuevo edificio, exceptuando la propuesta de 1641 diseñada por Antonio de Fonseca y Oriochea.
Tras la destrucción y abandono de la ciudad, las mareas erosionaron gran parte de los muros de las Casas Reales y a mediados del Siglo XX se construyó un cuartel de policía contiguo a estas estructuras, que fue creciendo poco a poco; para las décadas de 1970 y 1980, lo que en ese momento eran las Fuerzas de Defensa, teniendo en cuenta la posición estratégica del sitio, procedieron a edificar sobre las Casas Reales grandes cantidades de infraestructura, incluyendo un helipuerto.

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